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威士忌知識

橡木桶的新生與歷練

橡木桶又可以分成兩個大類,即First Fill與Refill。前者指再取出原本陳釀的其他酒類後,首次注入威士忌新酒陳年的橡木桶。後者指已經陳放過威士忌,再繼續重複使用的橡木桶。兩種橡木桶所釀出的威士忌並沒有絕對的好壞。

在調酒師眼中,他們僅是提供不同風味的原酒所需的容器,如何將這些風味以精準的比例調和成最好的味道才是最重要的。

兩種魔法

的確有些風味是只有First Fill的橡木桶才能賦予。這是因為桶壁本身的毛孔會吸水,First Fill橡木桶中會吸附些許本來的酒液,與木桶本身的味道融合成一種風味液。

當注入威士忌新酒後,在陳年的過程中,會受環境溫度的影響有熱漲冷縮的情況;熱漲時,新酒會進入桶壁的孔隙之中與這些風味液融合,等冷縮的時候就將其抽取出來成為整體風味的一部分。

而Refill吸取的風味液就是上一次陳釀的威士忌所留下的,不再是最初的了。因此有些酒款會特別強調某些僅有First Fill橡木桶才能給予的風味。這類酒款只使用這種橡木桶熟成的原酒調和,或直接挑出一些風味最佳的成品作為single cask推出。

Blair Athol 23年熟成於First Fill的歐洲橡木桶,為威士忌帶來鮮明的木質調與各種獨特風味。
豬頭桶(Hogshead)

在木桶的分類中,還有另一種很容易讓人混淆的是Hogshead,有人稱之為重組桶,或直翻為豬頭桶,這種桶子大小約有225-250公升。

重組桶有兩種可能的情況:一種是以拆散的木片重組成一個完整的橡木桶,也是重組桶的中文翻譯名稱由來。

另一種則是許多酒廠通將這種特定尺寸大小的橡木桶稱為Hogshead也被,因此有雪莉桶的Hogshead,也有波本桶的Hogshead。常見的作法是把用過多次的橡木桶拆開,剔除掉狀況不好的,把狀況好的再重組成一個,又跟第一種情況性質不太一樣。

因此看到這個桶子的名字,建議不要有太多先入為主的觀念,要先弄清楚究竟是指哪一種狀況,再做其他的判斷。

許多歷史悠久的威士忌酒廠都有設置專業的桶匠團隊,負責重組橡木桶以及日常檢修工作。
新生無畏的強烈vs.成熟歷練的穩定

值得一提的是,First Fill與Refill的橡木桶在陳釀威士忌時的作用,其實是不太一樣的。First Fill可以賦予威士忌許多特殊風味,但也因為味道很重,如果經歷太長時間的陳年,很容易因此掩蓋掉酒廠本身的特色,或是因為木質調過重而變得不好喝。Refill相對來說就能在釀造高年份的威士忌時,依舊保持風味的穩定。

喝酒是感官的體驗,有人喜歡First Fill的強烈風味,也有人喜歡Refill的精緻醇厚。雖然前者因為成本較高也較稀有,市場上的價格也比較高,但不一定就代表絕對好喝。多比較嘗試找出自己喜歡的風味才最重要。

酒窖團隊要定期抽樣檢測,徹底掌控每一個橡木桶在陳年過程中的風味變化。